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Les flammes poursuivent leur avancée meurtrière en Californie

 

La Californie est toujours en proie aux flammes. De gigantesques incendies ont fait 31 morts dans l’état le plus peuplé des États-Unis. Les autorités craignent que le bilan s’alourdisse.

Les flammes continuaient jeudi soir de dévorer habitations et terres fertiles du nord de la Californie, malgré les efforts de milliers de pompiers luttant contre de gigantesques incendies qui a déjà fait 31 morts. Les autorités s’attendaient à voir ce bilan s’alourdir encore sous la force dévastatrice des feux qui ont démarré dimanche et ont poussé des milliers d’habitants à fuir leurs maisons. 
    
La situation avait empiré jeudi avec la rapide progression des feux dont la grande majorité, restaient hors de contrôle. Les rafales de vents compliquaient les efforts des quelque 8.000 pompiers combattants 21 foyers qui ont déjà dévoré près de 78.000 hectares et 3.500 bâtiments (maisons et commerces). 
    
Le « Tubbs Fire », l’incendie le plus meurtrier de l’histoire de la Californie, à cheval sur les comtés de Napa et Sonoma, n’était toujours circonscrit qu’à 10% jeudi soir après avoir déjà réduit en cendres près de 14.000 hectares, selon le service des pompiers de Californie (Calfire). L' »Atlas Fire », un autre foyer particulièrement actif, n’était contenu qu’à 3% et avait déjà brûlé plus de 17.700 hectares.

Victimes âgées    

La situation devrait rester difficile. « Des vents secs soufflant en rafales et une humidité basse vont continuer à gêner les efforts des pompiers, en particulier entre vendredi soir et la nuit de samedi », a mis en garde la météo locale. 

« Cela veut dire que nos incendies vont continuer à brûler de façon erratique, ils peuvent potentiellement changer de direction à n’importe quel moment », a prévenu Ken Pimlott en conférence de presse.  

Dans le comté de Sonoma, environ 400 personnes étaient encore signalées comme disparues, selon le shérif Robert Giordano. Mais les vérifications sont compliquées par les problèmes de communication. Avertissant que les zones évacuées étaient encore « extrêmement dangereuses », le shérif a annoncé que les efforts avaient été renforcés pour retrouver les dépouilles d’éventuelles victimes, grâce notamment à l’aide de chiens spécialement entraînés. 
    
Les victimes sont surtout des septuagénaires et des octogénaires, a expliqué le shérif, précisant que la plus jeune avait 57 ans, avant d’évoquer le difficile travail d’identification lors d’incendies. « Nous avons pu obtenir des identifications grâce à des appareils médicaux. Une prothèse de la hanche, par exemple, porte un numéro de série », a-t-il déclaré.

« C’est du jamais vu »   

Les quelque 5.000 habitants de la petite ville touristique de Calistoga, célèbre pour ses bains et ses vignobles, ont dû partir. Et des quartiers entiers de Santa Rosa, 175.000 habitants, ont été réduits en cendres.             

Pompier expérimenté, David Shew n’en revient pas. « Ça fait 30 ans que je suis avec Cal Fire et j’ai vu de gros incendies. Mais en avoir autant, et aussi vastes et aussi rapides, c’est du jamais vu », dit-il. 
    
Plus de 70 hélicoptères, 30 avions bombardiers d’eau et des centaines de véhicules au sol assistaient les pompiers. Et environ 550 détenus, déjà formés pour être pompiers, ont été envoyés en renfort dans la région. 
    
Les autorités de l’Etat américain le plus peuplé ont obtenu des renforts d’Etats proches (Nevada, Washington, Oregon, Arizona) et d’autres devaient suivre. Le président américain Donald Trump a déclaré mardi l’état de catastrophe naturelle.